A Handful of Poems

I am posting some of my own poems here rather than leave them in obscurity among my papers.   That way it is possible that someone may read them.   The first poem I have kept is dated 1970 and the last 2010.


The cold queen of Narnia                                                                                                                      Lies in her cold bed                                                                                                                               River ice her coverlet                                                                                                                             Snow beneath her head

White hands open                                                                                                                                   Dark eyes wide                                                                                                                                        Seeing through the window                                                                                                                  The white hillside

Watching in the moonlight                                                                                                                   Waiting for a sound                                                                                                                                Hard hoofs tapping                                                                                                                                 On the frozen ground

Shield arms blazing                                                                                                                                Burnished bright his mail                                                                                                                     Brave knight errant                                                                                                                                Seeks the Holy Grail

His eyes are blue sky                                                                                                                              Glowing gold his hair                                                                                                                             Warm young wanderer                                                                                                                         Surely thou art fair

Mailed feet ringing                                                                                                                                 In the silent hall                                                                                                                                       Pale tapers leaping                                                                                                                                 Shadows on the wall

Silver is her girdle                                                                                                                                   Milk white her breast                                                                                                                             Come lie with me                                                                                                                                     I will give you rest

Sapphire silver chalice                                                                                                                           Purple poppy wine                                                                                                                                  Staining his cold lips                                                                                                                               Now you are mine

In a high white tower                                                                                                                             Where no-one wakes                                                                                                                              Ice blue his stare                                                                                                                                     His stone heart breaks

Soft snowflakes fall                                                                                                                                 Slow dream of years                                                                                                                               Where streams run free                                                                                                                        Sweet Lion’s tears

Where sunbeams break                                                                                                                         Dark trance of death                                                                                                                               Warm breezes blow                                                                                                                                Sweet Lion’s breath

The cold queen of Narnia                                                                                                                      Lies down alone                                                                                                                                      Blind are her dark eyes                                                                                                                          Empty her throne


Alone in her spotless Council house                                                                                                   Mavis cleaned all day                                                                                                                             While Bert worked up the factory yard                                                                                             To earn their meagre pay

“Give over, luv,” he sometimes said,                                                                                                   “There’s more to life than soap.”                                                                                                          But Mavis only smiled at him                                                                                                               Perfection was her hope

She saw from her kitchen window                                                                                                     Across the narrow street                                                                                                                       The smoke-black brick of the chapel                                                                                                 Where sober people meet

And far beyond the slate-grey roofs                                                                                                    A glimpse of sapling green                                                                                                                    Where hills began beyond the town                                                                                                   A country wide and clean

Remembering a lovers’ lane                                                                                                                 She closed her eyes and saw                                                                                                                 The lovers that they might have been                                                                                                So many years before

Bert took her hand with a courteous bow                                                                                         Rough with toil and grime                                                                                                                    And kissed her hand like a noble prince                                                                                           In a tale of a courteous time

And she smiled at him with the love of the years                                                                            That had taken their youth and looks                                                                                                 And touched his lips with her own worn lips                                                                                  Like a maid in the story books

And arm in arm they walked in the lane                                                                                           Where the creamy umbels sway                                                                                                        And nightingales in hidden dells                                                                                                        Tell of an older way

And through the wood of the waxing moon                                                                                     As the magic stars flared out                                                                                                                Came the capering court of the horned god                                                                                      Aglee in bibulous rout

They sang a ravishing pagan song                                                                                                       With flute and tambourine                                                                                                                   Youths and girls with blossom girt                                                                                                      And leaves of living green

And as they danced among the trees                                                                                                  Or fell to fierce embrace                                                                                                                        She felt the coursing of her blood                                                                                                       That urged her to the chase

The glades burned bright with the Beltane fires                                                                              Turning night to day                                                                                                                               And Bert was King of the wild green wood                                                                                       And she was Queen of the May

The sun shone on the chapel roof                                                                                                       Turning grey to gold                                                                                                                               Bert was trudging up the street                                                                                                           The rest is quickly told

“Come, my dear,” she gladly said,                                                                                                        “Our life begins today                                                                                                                             For we must learn to love the world                                                                                                   Who have so short a stay.”

And hand in hand they walked in the lane                                                                                       Where the shining grasses play                                                                                                           And heard the nightingales rejoice                                                                                                     In the greenwood far away


He sang a plaintive threnody                                                                                                               A melancholy melody                                                                                                                            Such a mournful symphony                                                                                                                 Of minstrelsy and psalmody

Of mountains grim in Bolgary                                                                                                              Of forests dark in Muscovy                                                                                                                   Of deserts drear in Tartary                                                                                                                   Of Araby, of Arcady

Of cruel plans of tyranny                                                                                                                       Of ruthless plots of treachery                                                                                                             Of callous schemes of trickery                                                                                                             Of falsity, of perfidy

Of witty mimes of mimicry                                                                                                                   Of merry jests of jollity                                                                                                                          Of joyful masques of mummery                                                                                                          Of drollery, of raillery

Of mystic tales of wizardry                                                                                                                   Of magic lays of sorcery                                                                                                                       Of legends fell of devilry                                                                                                                       Of witchery, of knavery

Of golden dreams of errantry                                                                                                               Of courtly deeds of chivalry                                                                                                                 Of daring feats of gallantry                                                                                                                  Of rivalry, of bravery

In ballads old in Gramarye                                                                                                                   Beside the singing sea


In memory of a much loved Lancashire heeler

Always welcoming                                                                                                                                  name disk jingling                                                                                                                                 pattering toenails                                                                                                                                    furtive quivering                                                                                                                                   plump little body bouncing fatly

Ears alert for walkies                                                                                                                             lunging sideways                                                                                                                                     smells irresistible                                                                                                                                    running by the river                                                                                                                               a heeler who never walked to heel

Jealous of the budgie                                                                                                                              anxious to be cuddled                                                                                                                            embarrassingly amorous                                                                                                                      clasping trouser legs                                                                                                                               shamelessly soliciting mealtime scraps

Bright eyes begging                                                                                                                                mercy from the merciful                                                                                                                       accusing the kindly                                                                                                                                 threatening the postman                                                                                                                       watching the biscuits

Her few years fled away                                                                                                                       leaving a memory of gentleness                                                                                                          to warm this winter night


“There is no God,” the foolish say.                                                                                                       “There is no sun, there is no day.”                                                                                                     Away, away.                                                                                                                                              I’ve seen the spider spin a web,                                                                                                           A shining silver wheel of light,                                                                                                             Of gossamer where dewdrops bright                                                                                                 Hang still beside the way.

“God is dead,” the foolish cry.                                                                                                       “The desert blooms, the sea is dry.”                                                                                           Deny, deny.                                                                                                                                                I’ve heard the skylark praise the sun                                                                                                  In soaring ecstasy of song                                                                                                                     In trembling crucifixion hung                                                                                                              Upon the summer sky.

“We are bereft,” the foolish weep.                                                                                                       “The mountain stoops, the plain is steep.”                                                                                         Such counsel keep.                                                                                                                                  I’ve tasted of the autumn’s fruit                                                                                                           And drunk the blood of the dying vine                                                                                              And with this sacrificial wine                                                                                                               Have bought the balm of sleep.

“All ends in night,” the foolish know.                                                                                                  “Light is dark and to is fro.”                                                                                                                  It is not so.                                                                                                                                                 I’ve felt the purifying touch                                                                                                                  Of lonely winter’s bitter wind                                                                                                              When rime the shivering waters rimmed                                                                                         And kissed the silent snow.

“We are alone, nor woe nor bliss,”                                                                                                      The foolish know, but I know this:                                                                                                      The truth they miss.                                                                                                                                I’ve smelled the fragrance of the rose                                                                                                 Whose fainting flower in rapture sings                                                                                             When spring to all the woodland brings                                                                                          The breath of Artemis.


The children are playing in Inkerman Street,                                                                                   Step on a crack and the world will explode,                                                                                     Skipping and hopping on impudent feet;                                                                                          The dust cart is grinding along the grey road.

Mary, my darling, O Mary, my love,                                                                                                    The tree by the railings is haggard and black.                                                                                  The race is beginning, they give her a shove,                                                                                   She staggers and stumbles and falls on a crack.

Tumultuous braying of horns in the park                                                                                         Like the brass ballyhooing of Saturday bands;                                                                                 The roaring of voices that bellow and bark,                                                                                     And there on the pavement a unicorn stands.

With a terrible beauty ablaze in his eye,                                                                                           Stamping and tossing and rearing he flings                                                                                      Defiance of fury, refusal to die,                                                                                                            Then lifting his head he incredibly sings.

His theme is wild magic, of marvels untold;                                                                                     His song is pure silver, the voice of the moon;                                                                                 On the tree that was withered white lilies unfold;                                                                          Silent and still is the grey afternoon.

He comes to the maid at a delicate trot,                                                                                             And yields him to Mary before her bright face,                                                                               Accepting, adoring, all troubles forgot,                                                                                              Lovely with wonder and light of his grace.

The enchantment is broken; the yammering pack                                                                          Race from the park to rend and to slay.                                                                                             The ravening hunters all pity they lack;                                                                                            They beat him and chain him and drag him away.

Mary is kneeling beneath the black tree.                                                                                           “Crybaby!   Clumsy!” the boys jeer and call.                                                                                      “Pathetic!   She’s blubbing.   It’s just a grazed knee.                                                                         “But Mary is weeping for more than the fall.

The children are playing in Inkerman Street,                                                                                   But Mary alone by the gate of the park                                                                                             Watches and waits for the sound of his feet,                                                                                    For a glimmer of white in the gathering dark.


The dry sand rustles like satin curtains closing.                                                                              Listen, fishermen; it is the whisper of time.                                                                                      The pine trees say it and the old one has heard it.

The emperor is dying, falling away down                                                                                         To the emerald sea, the soundless rush of it,                                                                                    Absorbed in the formless green, the womb of the world.

A hoard of living silver will buy your voices,                                                                                   Your brown feet stamping the wet sand, the hard rhythm                                                          Of chanting, the ceremonial of dying.

When dusk dims the almond blossom by the window                                                                   The nightingale will pour her cataract of prayer                                                                             Into the star-strewn ocean of her master’s dreams.


The blue jade sundials among the porcelain roses                                                                          In the peacock garden have numbered his heart beats                                                                  Each silken slipperfall, each breath of sandalwood.

Sages and saints, framed in the golden tapestry                                                                              By the waters of paradise, watch their good lord                                                                           Drink his last cup from the fathomless well of days.

Fishermen, do you hear the copper bells beating                                                                            In the forest shrine where your fading sea-gifts lie,                                                                        The harsh lamentation of eagles on the shore?

Before the moon washes the bright picture away                                                                           The nightingale will cast her graceful threnody                                                                              From the black branches drawn on the pale salmon sky.


The long wind hissing over the dunes has heaped up                                                                    A burial mound, a mountain of memories;                                                                                       The last grain of sand has fallen in the hour glass.

Incense of aloes, the sweet smoke of sacrifice,                                                                          Rises like sea mist from the altar of heaven,                                                                                     From the dark temple where desolate consorts weep.

The fishing boats sail down the rivers of the moon                                                                        To seek the lost islands of immortality,                                                                                              Hidden pearls beyond price in the uttermost east.

When dawn draws back the gentle curtain of the night                                                                The nightingale will soar to the celestial realm                                                                                And sing to her master of true love for ever.


Was there winter in Eden?                                                                                                                    Did daffodils fade?                                                                                                                                  Were there tares in the wheat?                                                                                                           Were the field mice afraid?

Did dragonflies hunt                                                                                                                               On the blossom above?                                                                                                                          Were there galls on the leaves                                                                                                             In the garden of love?

Did the sparrowhawk stoop                                                                                                                  On the quivering lark?                                                                                                                           Did the eyes of the vixen                                                                                                                      Glow green in the dark?

Did the honey bear suffer                                                                                                                     The sting of the bee?                                                                                                                               Were there worms in the apples                                                                                                          That hung on the tree?

Was the namer of beasts                                                                                                                       The bringer of grief?                                                                                                                              Was the lady who ruled him                                                                                                                 A sage or a thief?


I know a garden fair, my love                                                                                                              Where sings the nightingale                                                                                                                 And every song of every bird                                                                                                               Recites a lovers’ tale

And there the lilies blow, my love                                                                                                       The wild white lilies blow                                                                                                                     And there the petals snow, my love                                                                                                    The pure white petals snow

And in that garden fair, my love                                                                                                        Beneath an apple tree                                                                                                                            Ten thousand blossoms lay, my love                                                                                                   A couch for you and me

And there the roses call, my love                                                                                                         The red, red roses call                                                                                                                            And there the petals fall, my love                                                                                                       The crimson petals fall

The lilies white and roses red                                                                                                               Shall bless our love alway                                                                                                                     And mingle with our kisses three                                                                                                      Upon our wedding day


In quietly sleeping winter gardens now                                                                                            Where fog-dewed ivy covers her cold bed                                                                                        The snowdrop bulb beneath the snow-dipped bough                                                                    Awakes and shyly lifts her maiden head

And like a nun with reverential eyes                                                                                                  Looks down with modest gaze on all below                                                                                      And holds herself in perfect pristine poise                                                                                       As though herself was made of virgin snow

She feels the earth beneath, the sky above                                                                                        And hears the dove her matins softly sing                                                                                        And holds aloft her offerings of love                                                                                                 Her green-tipped petals promising the spring


In after years when others pass this way                                                                                         Beneath the branches in the singing wood –                                                                                     The conkering boys about their heedless play                                                                                  Or those who see and know the world is good –                                                                               Then one may think of those who went before                                                                                And say a quiet thank you in her mind                                                                                              For those who planted trees with love and for                                                                                 The legacy of leaves they left behind.                                                                                                 The oak and ash in this small place of earth                                                                                     Will live in Him who died upon a tree                                                                                               For trees and leaves may gain eternal worth                                                                                   And all I love may be redeemed through me.                                                                                   God save my soul and grant me, Lord, this grace:                                                                           To know because I lived the world’s a leafier place.

(The Orthodox theology is no longer my belief but I include                                                            the poem because it records my life-long interest in planting trees.)


In the winter darkness                                                                                                                           When Santa is a clown                                                                                                                           Is there any meaning                                                                                                                              In the roar of tinseltown?

Seek and you will find him                                                                                                                   The secret fire within                                                                                                                             The lord of life and laughter                                                                                                                 Who made the game begin

The dancing of the dragonfly                                                                                                               The music of the streams                                                                                                                      The melody of autumn                                                                                                                           The gift of golden dreams

In a stable you may find him                                                                                                                The meaning of the earth                                                                                                                      And joy is all his meaning                                                                                                                     The wisdom of his birth

And you may watch his waking                                                                                                           With the spider and the wren                                                                                                              And laugh with the Beloved                                                                                                                  In the light of Bethlehem


Newborn the leaves in springtime green                                                                                           Glad voices raise in song                                                                                                                       Of greener hills and meadows fair                                                                                                      The wandering way along

Full grown the summer flower her head                                                                                           Lifts up in beauty bright                                                                                                                        Beside the path and loves the sun                                                                                                       The traveller’s delight

Full ripe the autumn fruit her sweet                                                                                                  Refreshment freely gives                                                                                                                       To all that walk the roving road                                                                                                           To all that freely lives

Grown old in winter white the land                                                                                                   The hearth of home will keep                                                                                                               And journeys long beneath the sun                                                                                                    Shall end in quiet sleep


He walked one winter morning on the beach                                                                                  The restless sea was grey, the seagulls white                                                                                    Like snowflakes flung into the angry wind                                                                                       To bluster round the barren headland height

His boots trod down the hard unyielding sand                                                                                The rime-encrusted sea-wrack on the shore                                                                                     With downcast eyes and shoulders hunched he thought                                                               Of woes to come and sorrows gone before

He heard the coarse grass rasping on the dunes                                                                              And remote on the gale the seagull’s lonely cries                                                                            He watched them quarrel round a fishing boat                                                                               And thought ‘None lives except another dies’

Then slipping down the wind on outspread wings                                                                          One came and hovered hanging in the air                                                                                        He had no bread, was empty as the sky                                                                                             And helplessly could only stand and stare

He watched the bird, the yellow gaze intent                                                                                     The steady wings uplifting strong and sure                                                                                      Each pristine feather molded to the wind                                                                                         He stared and stared and suddenly he saw

Then like a captive singing bird set free                                                                                            His soul rose up and praised the world aflame                                                                                With love for all things here and everywhere                                                                                  For all was changed yet all was still the same

He was the sea, the ripples round his feet                                                                                         Flowed in his veins, the seagrass was his hair                                                                                 And from his mouth poured forth the glorious gale                                                                       He was the world and laughed without a care

No more conundrums, choosing this or that                                                                                    No thought, no need to ask for why and how                                                                                   But only Being bright beyond compare                                                                                             And freedom in the everlasting Now

He knew no right, no wrong, no law, no loss                                                                                    And understood that nothing made can die                                                                                      The veil was drawn again, the seagulls cried                                                                                   And on his knees he wept;  he knew not why


Wild white swan                                                                                                                                     West wind bringing                                                                                                                                Under the dark sky                                                                                                                                 Singing, singing

Your spirit calls                                                                                                                                        White swan winging                                                                                                                               Under the night star                                                                                                                               Singing, singing

Follow, follow                                                                                                                                           Round world ringing                                                                                                                              Under the high heaven                                                                                                                          Singing, singing